Il metro

US_National_Length_MeterPer sette anni Delambre e Méchain hanno viaggiato lungo un meridiano per estrarre un singolo numero dalla superficie curva del nostro pianeta. Hanno iniziato il loro viaggio in direzioni opposte, e poi, quando hanno raggiunto le estremità del loro arco, hanno misurato la via del ritorno l’uno verso l’altro attraverso un paese accelerato dalla Rivoluzione. La loro missione li ha portati in cima alle guglie traforate delle cattedrali, sui vertici delle cupole dei vulcani e quasi alla ghigliottina. Per quei tempi violenti fu un’operazione straordinariamente precisa e raffinata. A ogni passo hanno incontrato ostacoli e sospetti. Come si misura la Terra mentre il mondo si sta trasformando sotto i tuoi piedi? Come si fa a stabilire un nuovo ordine quando la campagna è nel caos? Come si fa a definire uno standard in un momento in cui tutto è in offerta al miglior offerente? O non c’è momento migliore per farlo?
[…]
I risultati del loro lavoro sono stati poi venerati come una reliquia, in una barra lunga un metro di puro platino. Fu un momento di trionfo: la prova che nel bel mezzo di sconvolgimenti sociali e politici, la scienza potesse produrre qualcosa di permanente. Accettando il frutto del loro lavoro, il nuovo capo supremo della Francia fece una profezia. “Le conquiste vanno e vengono,” aveva dichiarato Napoleone Bonaparte, “ma quest’opera resterà.”

Ken Alder, The Measure of All Things: The Seven-Year Odyssey and Hidden Error That Transformed the World, Free Press (2002), traduzione L.V. Grazie a Maria Popova, Brain Pickings (22/3/17). Nella foto (Wikipedia) un particolare del prototipo nazionale del metro, la barra metrica n. 27, realizzata nel 1889 da parte dell’Ufficio internazionale dei pesi e delle misure.

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